Природная среда обитания кактусов

Воистину, удивительное — рядом. Будучи жителями пустынных и засушливых областей, кактусы в процессе своей эволюции приспособились накапливать запасы воды и очень медленно его расходовать. Их толстые стебли — вместилища влаги — в основном состоят из тонкостенных водозапасающих клеток. Вода составляет от 80 до 96 % его общей массы. Для нашего обывателя кактус и сегодня является воплощением чего-то нереального, таинственного, чужеземного. Если хотите, то отчасти кактусы воспринимаются нами как экзоты — хрупкие и ранимые, требующие заботы и трепетного внимания.

Некоторые кактусы приспособлены к полноценной жизнедеятельности и при низких температурах. Отдельные холодоустойчивые виды кактусов встречаются и в Канаде, и в Патагонии, но наиболее распространены они в Центральной Америке и прилежащих землях. В этих жарких экваториальных странах под палящим солнцем умершие растения не сгнивают, а как бы перегорают, высыхая и рассыпаясь в пыль.
В природной среде обитания кактусы чаше образуют непроходимые заросли, целые колючие колонии, и уставшим путникам даже в голову не приходит радоваться буйному цветению этой непролазной колючей чащобы. Поэтому в Перу или Мексике отношение к кактусам гораздо более утилитарное, чем у нас. К примеру, отмирающие стебли опунций вскоре высыхают и рассыпаются, тогда как их колючки еще очень долго сохраняют свойства холодного оружия: твердые и острые, они могут пропороть подошву даже походной обуви. А если вспомнить о множестве микроскопических гарпунчиков-глохидий, осыпающихся с живых и мертвых побегов опунций, поневоле задумаешься, а стоит ли вообще подходить к ним близко. Поэтому у себя на родине кактусы нередко используют для защиты, высаживая в качестве живых изгородей на пастбищах. Иглы-колючки некоторых кактусов аборигены издавна применяли в качестве рыболовных крючков, а высушенные шиповатые плоды -вместо расчесок.

Между тем, в свое время во многих странах Старого Света достоинства этих неприхотливых и урожайных растений оценили достаточно быстро, в том числе и вкусовые. Вскоре после освоения Америки испанцами в Средиземноморье стали собирать урожаи плодов завезенных сюда опунций. Эти ягоды стали настолько популярными, что уже в средние века люди начали устраивать праздники их сбора. Плоды кактусов и сегодня пользуются большим спросом в самых разных «нскактусных» странах — Египте, Испании, Вьетнаме. Многочисленные сочные плоды служат прекрасным сырьем для различных кондитерских изделий. Кроме того, кактусы широко используют для приготовления различных блюд. Свежеочищенные стебли используют для приготовления салатов, их варят и пекут. Одревесневшие стволы столбовидных кактусов и сейчас широко используются в качестве корма для скота. Интересно, что в свое время в Советском Союзе тоже предпринимались попытки поселить пустынные опунции на пастбищах в Средней Азии.
Среди кактусов нет ядовитых растений, но многие из них вырабатывают уникальные вещества, которые используют в медицине и биохимических исследованиях. Наиболее культовому кактусу американских индейцев пейотль (лофофора) и вовсе приписывалась сверхъестественная сила, поскольку содержащиеся в нем вещества вызывают галлюци­нации.